โทนี่ ค็อตตี้ ผู้ยิงประตูดับทีม ปีศาจแดง ครั้งแรกในพรีเมียร์ลีกให้เลสเตอร์

โทนี่ ค็อตตี้ อดีตกองหน้า “จิ้งจอกสยาม” ฟื้นความหลังในเกมที่ เจ้าตัวทำประตูให้ทีมชนะ แมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ด ซึ่งเป็นชัยชนะเหนือทีม “ปีศาจแดง” ครั้งแรกในพรีเมียร์ลีก เมื่อ 23 ปีก่อน

แฟน ๆ “จิ้งจอกสยาม” รุ่นใหม่อาจจะไม่คุ้นกับชื่อของ โทนี่ ค็อตตี้ มากนัก แต่สำหรับคอบอลรุ่นเก่า ๆ แล้วละก็คงจะจำ อดีตดาวยิงทีมชาติอังกฤษ ได้เป็นอย่างดี โดย ค็อตตี้ โด่งดังกับ เวสต์แฮม ยูไนเต็ด และ เอฟเวอร์ตัน ก่อนจะชีพจรลงเท้าย้ายไปเล่นใน มาเลเซีย กับ เซลังงอร์ ก่อนที่จะย้ายมาอยู่กับ เลสเตอร์ ซิตี้ ในเดือนสิงหาคม ปี 1997 ในตอนที่เขาอายุ 32 ปี

การย้ายมาอยู่กับเลสเตอร์ ซิตี้ ทำให้ ค็อตตี้ ได้เล่นฟุตบอลยุโรปเป็นครั้งแรกในชีวิต หลังจากปีก่อนหน้านั้น เลสเตอร์ ได้แชมป์ลีก คัพมา แต่การย้ายไป มาเลเซีย ในช่วงก่อนหน้านั้น ทำให้ อดีตดาวยิง “ขุนค้อน” ปล่อยเนื้อปล่อยตัวและขาดวินัยในการรักษาความฟิตของตัวเอง จนทำให้ ค็อตตี้ ถูกส่งไปเล่นกับ เบอร์มิ่งแฮม ซิตี้ แบบยืมตัว

อย่างไรก็ตาม มาร์ติน โอนีลล์ กุนซือของทีมในขณะนั้นตัดสินใจเรียก ค็อตตี้ กลับมาในช่วงปลายปี 1997 แต่นายใหญ่ชาวไอร์แลนด์เหนือ ก็ยังไม่ส่ง “ดาวยิงหุ่นมะขามข้อเดียว” ลงสนาม เลย

“ตอนนั้นผมหงุดหงิดไม่น้อย ผมแค่คิดว่าจะเรียกผมกลับมาทำไม ให้ผมอยู่กับ เบอร์มิ่งแฮม เพื่อเรียกความมั่นใจสิ ผมเซ็งมาก ๆ นะ” ค็อตตี้ รำลึกความหลัง

“ตอนนั้นผมจำได้ว่าทีมชุดใหญ่มีเกมต้องลงเล่นในวันที่ 26 และ 28 มกราคม ส่วนทีมสำรองมีแมตช์ในวันที่ 27 กับ น็อตต์ส เคาน์ตี้ และผมถูกส่งลงเล่นไปในทีมชุดสองเหมือนอย่างเคย แต่ผมรู้ว่า มาร์ติน จะมาชมเกมของทีมสำรองเสมอ ถ้าเขาว่าง”

“วันนั้นผมขึ้นไปรอบนรถบัสแล้ว และทุกคนก็รอ มาร์ติน ชายผู้มาสายเสมอ เรารอเขาเกือบ 20 นาทีก่อนที่เขาจะขึ้นรถ”

“และจู่ ๆ มาร์ติน ก็เรียกชื่อผม ‘โทนี่’ ผมคิดในใจว่าผมทำอะไรผิดลงไปนะ เขาพาผมเดินลงจากรถบัสไปที่ ออฟฟิส ก่อนพูดกับผมว่า ‘ให้ลืมทุกอย่างที่ผ่านมาให้หมด วันนี้นายจะได้เล่นกับทีมสำรอง ถ้านายทำได้ดี ฉันจะส่งนายลงเจอกับ แมนเชสเตอร์ ยูไนเต็ด ที่ โอลด์ แทร็ฟฟอร์ด’ ผมจำได้ดี ”

“สุดท้าย ทีมสำรองเราชนะ 1-0 และผมเป็นคนยิงประตูเดียวของเกม และแน่นอนว่าผมได้รับการตอบแทนจาก มาร์ติน ตามสัญญา”

“ผมได้ลงเล่นใน โอลด์ แทร็ฟฟอร์ด อีกครั้งและทุกอย่างหลังจากนั้นคือประวัติศาสตร์และช่วงเวลาที่ดีที่สุดของผมกับสโมสร”

เกมดังกล่าว เลสเตอร์ บุกไปชนะ “ปีศาจแดง” 1-0 จากประตูชัยของ ค็อตตี้ ซึ่งเกมนั้นนับเป็นครั้งแรกที่ “จิ้งจอกสยาม” เก็บสามแต้มได้จากรังของ ยูไนเต็ด ในยุคพรีเมียร์ลีกเลยทีเดียว

“ผมลงเล่นเจอกับพวกเขาครั้งแรกตอนปี 1983 ตอนนั้นผมอายุแค่ 17 ปี ใครจะเชื่อว่าผมต้องรอถึง 15 ปีกว่าที่จะยิงพวกเขาได้เป็นครั้งแรกใน โอลด์ แทร็ฟฟอร์ด”

“การบุกไปชนะยอดทีมอย่างพวกเขาในตอนนั้นคือความสำเร็จสุดยิ่งใหญ่ และผมจะจดจำมันตลอดไปอย่างแน่นอน” ค็อตตี้ ปิดท้าย

และเชื่อหรือไม่ว่า หลังจากชัยชนะเหนือ “ปีศาจแดง” ในวันนั้น เลสเตอร์ ต้องรอถึง 23 ปีกว่าที่ขุนพล “จิ้งจอกสยาม” จะบุกไปชนะเจ้าบ้านที่ โอลด์ แทร็ฟฟอร์ด ได้อีกครั้ง ซึ่งนั่นก็คือเกมพรีเมียร์ลีกฤดูกาลก่อนที่ เลสเตอร์ บุกชนะ แมนฯ ยูไนเต็ด 2-1 เมื่อวันที่ 11 พฤษภาคม 2021

และทั้งหมดนี่คือเรื่องราวของ โทนี่ ค็อตตี้ ชายผู้ที่ทำให้แฟน ๆ “จิ้งจอกสยาม” ได้ยิ้มออกเมื่อ 23 ปีที่แล้ว